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jueves, 13 de octubre de 2011

COMUNICACIONES ESPACIALES POR LASER



Una nueva tecnología presentada por la NASA, denominada Laser Communications Relay Demostration (LCRD), promete convertirse en el sistema de comunicaciones espaciales definitivo.
Las comunicaciones rápidas y eficientes constituyen uno de los más importantes factores a la hora de idear una estrategia de expansión eficiente. Si los seres humanos que enviaran en el futuro al espacio no tienen forma de transmitirnos lo que están viendo o pedirnos ayuda si lo necesitan, estarán en problemas. Y en el otro sentido ocurre lo mismo: necesitamos poder enviar datos, información y respuestas a nuestras colonias lejanas. Esto ha sido así desde la época en que las “comunicaciones” eran rollos de papel enviados por barco de un extremo al otro del mundo hasta hoy, cuando los hombres exploran el espacio.

La NASA está especialmente interesada en implementar sistemas de comunicaciones capaces de cubrir enormes distancias y que posean un ancho de banda lo suficientemente grande como para que los datos que envían sus vehículos robóticos (y los que enviarán dentro de algunos años sus astronautas) lleguen sin demora a nuestro planeta. A la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), que orbita Marte, por ejemplo, le lleva unos 90 minutos transmitir una fotografía a la Tierra. Si dispusiésemos de un sistema mejor, ese tiempo podría reducirse a unos pocos minutos.

Es por ello que la agencia ha invertido 175 millones de dólares para desarrollar tres proyectos relacionados con la conquista del espacio, uno de los cuales intenta justamente solucionar este problema. Se trata de una tecnología denominada Laser Communications Relay Demostration (LCRD). La LCRD -como su nombre lo indica- utiliza un rayo láser para establecer una conexión óptica entre el transmisor y receptor, y posee un ancho de banda de unos 100Mbps. Las imágenes del MRO, por ejemplo, solo demorarían 5 minutos en transmitirse por ese canal.
La NASA se ha decidido por el uso del láser porque sabe que para una masa, tamaño y carga energética determinada, un sistema óptico es capaz de proporcionar tasas de transmisión de datos mucho mayores que las permitidas por las frecuencias de radio utilizadas normalmente. Pero no todas son buenas noticias, ya que un sistema como el LCRD requiere de que el transmisor y el receptor “se vean” entre sí, algo que suele ser bastante complicado en algunas oportunidades, sobre todo cuando uno de los extremos de la comunicación se encuentra sepultado debajo de una capa atmosférica lo suficientemente espesa, como la que posee la Tierra. Pero aún teniendo en cuenta estas dificultadas, la agencia cree que el LCRD funcionará bien como enlace entre la Tierra, la Luna y Marte, permitiendo incluso la transmisión de vídeo en vivo en HD.

Y es que una de las consecuencias de implantar una tecnología de comunicaciones tierra-espacio con láser en lugar de con ondas de radio es la velocidad de dichas comunicaciones. En la práctica esto haría que las señales enviadas a/desde Marte fuesen 20 veces más veloces, con todo lo que ello implica en cuanto a la minimización del retardo no ya en los mensajes de voz sino para controlar de forma remota los artefactos enviados allí por el hombre, recibir sus datos e imágenes o controlar los rover de manera remota sin tener que esperar minutos entre una y otra acción.



Con todo el sistema no es precisamente sencillo de implementar pues necesita la intervención y sincronización de toda una serie de telescopios, láser, espejos reflectores, equipo de seguimiento… Una red de satélites en órbita sobre la Tierra recibirían la señal desde Marte, reenviándola a las estaciones de seguimiento en la superficie de nuestro planeta desde donde se enviarían a la NASA para ser procesadas.
Por el momento esta tecnología sólo la está desarrollando la propia agencia espacial estadounidense pero es de esperar que en los próximos años otras agencias también avancen en la misma dirección lo que puede abrir un prometedor futuro en las telecomunicaciones posibilitando, por ejemplo, un acceso global a Internet de alta velocidad vía tecnología láser por satélite.

“La mejor forma de predecir el futuro es implementarlo”. David Heinemeier Hansson


"End of transmission"



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