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lunes, 28 de febrero de 2011

RIESGOS DE LAS PROMINENCIAS SOLARES

El Sol sigue activo! Una prominecia de gran tamaño ( Clase 3,6 M ) ocurrió cerca del borde del Sol el 24 de febrero de 2011, y se apagó en una masa hermosa, agitando la erupción del plasma que se arremolinaban y retorcian en un período de 90 minutos.
Este evento fue capturado en la luz ultravioleta extrema por el SDO de la NASA ( Observatorio de Dinámica Solar en español).

Parte del material voló hacia el espacio y otras partes cayeron de nuevo a la superficie.
Como las imágenes del SDO son de super-alta definición, los cientificos al hacer zoom en la acción todavía ven detalles exquisitos.
Pero no todo es bello en esto, los riesgos derivados del clima espacial afectan tanto a las personas (en casos muy concretos) como a los sistemas eléctricos y electrónicos, particularmente a las redes de transporte eléctrico y de combustible, a los satélites y a las telecomunicaciones.
En casos de actividad solar excepcional y aunque la probabilidad de ocurrencia sea relativamente baja, el clima espacial podría provocar fallos en cascada que se verían agravados por la interdependencia entre sistemas.

Al finalizar las tormentas, algunos sistemas volverían a funcionar por sí mismos, como las
radiocomunicaciones y el GPS. No obstante, la reparación de otros sistemas podría llevar semanas o incluso meses, como es el caso de los incendios en grandes transformadores. Se estima que, de producirse en la actualidad un nivel de actividad similar al del Evento Carrington de 1859, las pérdidas totales podrían alcanzar los 3 trillones de dólares en el primer año, es decir, 20 veces más que las provocadas por el huracán Katrina y el tiempo total de recuperación oscilaría entre 4 y 10 años.

Como efectos colaterales de los fallos generalizados del suministro eléctrico y debido a la ya mencionada interdependencia entre sistemas, podrían verse afectados el suministro de agua, los transportes públicos, los sistemas bancarios y financieros, algunos servicios gubernamentales y el almacenamiento de alimentos y medicamentos por falta de refrigeración, entre otros.

Así mismo, en el transcurso de una tormenta de radiación solar, los niveles de exposición pueden ser significativos para los pasajeros y los tripulantes de aviones que se encuentren en vuelo a elevadas latitudes, especialmente sobre el Polo Norte y si la componente Bz del campo magnético interplanetario está apuntando hacia el Sur, hecho que favorece la entrada en la atmósfera de las partículas de alto nivel energético procedentes del Sol.

Aunque la investigación sobre estos riesgos para las personas todavía se encuentra en estado embrionario, los diferentes sistemas de alerta existentes contemplan avisos al respecto. De hecho, en la actualidad, algunos de los mayores consumidores sobre información operativa relativa al clima espacial son las compañías aéreas que operan sobre el Polo Norte.

"Grandes hechos suelen ser forjados con grandes riesgos". William Hazlitt

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viernes, 25 de febrero de 2011

ANTES Y DESPUES DEL COMETA


La misión Stardust-NExT cumplió su misión: observar los detalles de la superficie del cometa no observados durante la misión Deep Impact de 2005; y observar el cráter dejado por el impactor. Fue la primera vez que los científicos pudieron darle una mirada a los cambios experimentados por un cometa luego de su paso por el Sol.

"Esta misión tuvo un 100 porciento de éxito", dijo Joe Veverka, el principal investigador de la Stardust-NExT y Profesor de Astronomía de la Universidad de Cornell, Ithaca, N.Y. "Vimos muchas cosas que no esperabamos y ahora tenemos mucho trabajo por delante para descifrar los que el Tempel 1 nos está tratando de decir."

Es el segundo sobrevuelo cometario de una nave de la NASA reciclada. El 4 de noviembre pasado, la sonda EPOXI (la nave madre de la misión Deep Impact) sobrevoló exitosamente el cometa Hartley 2.

La Stardust-NExT encontró al Tempel 1 a pocas semanas de haber pasado por su perihelio, su punto más cercano al Sol, y casi en el mismo punto de su órbita donde el cometa se encontró con la Deep Impact seis años atrás. Para Joseph Veverka, el investigador jefe de dos misiones recicladas, esta será la parte más importante de la misión y permitirá hacer algo jamás realizado anteriormente: “ver los cambios experimentados en la superficie de un cometa luego de haber pasado cerca del Sol. Gracias a la Deep Impact-EPOXI y la Stardust-NExT, los científicos tendrán una mirada de antes y después del cometa Tempel 1.

Los científicos pudieron ver por primera vez el crater dejado por el impactor, que "nunca vieron antes,” debido a que la nube de material expulsado durante el impacto oscureció la vista de la nave madre de la Deep Impact. Para cuando las partículas se habían depositado en la superficie, la nave nave madre de la misión Deep Impact ya estaba muy lejos, viajando a 10 km por segundo.

Mirar dentro del cráter con la Stardust-NExT dará a la humanidad la primera vista de la estructura interna de un cometa, información vital si algún día necesitamos desviar un cometa del curso de colisión con la Tierra.

Para examinar el cráter, los ingenieros de la nave debieron calcular el encuentro con gran precisión, para que el lado del cráter enfrentara la nave a medida que esta lo sobrevuela a cerca de 40 mil kilómetros por hora.

La Stardust ha acumulado unos 5 mil millones de kilómetros de recorrido por el espacio desde su lanzamiento, y aún no ha terminado su trabajo, por el momento continuará observando el cometa a medida que se aleja.

"Poca observación y muchas teorías llevan al error. Mucha observación y pocas teorías llevan a la verdad". Alexis Carrel

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martes, 22 de febrero de 2011

NEUTRINOS BAJO LA CORDILLERA DE LOS ANDES


Los físicos y cosmólogos están en un tremendo problema: las cuentas les dan mal. Toda la materia que ven y la energía que registran sus instrumentos más precisos sólo representaría... ¡el 4% del universo! Es decir, que el 96% estaría compuesto por "algo" enigmático y muy diferente de lo que conocemos: la materia y la energía oscuras.

Resolver este intríngulis científico podría confirmar o refutar varias predicciones cruciales del modelo del Big Bang, actualmente vigente, pero exige detectar y estudiar las partículas que conforman la materia oscura, como los neutrinos (que se desplazan a velocidades cercanas a la de la luz y tendrían un tamaño equivalente a la mil millonésima parte de un protón). Para eso, hay que colocar detectores que operen a temperaturas muy cercanas al cero absoluto (-273° Celsius), de modo que cada vez que alguno pase por ellos los caliente levemente.

Hasta ahora, esos instrumentos están en túneles o cavernas bajo las montañas para aprovechar los miles de metros de blindaje que ofrecen la tierra y las rocas a la radiación cósmica, todos en el hemisferio Norte. Sin embargo, si prospera la iniciativa que impulsan los físicos del Conicet Xavier Bertou, del Centro Atómico Bariloche, Rio Negro Argentina y Osvaldo Civitarese, de la Universidad Nacional de La Plata, Buenos Aires, Argentina dentro de cinco o seis años podría haber uno en la Argentina. Más precisamente, en el Paso de Agua Negra, en la provincia de San Juan, Argentina.

Este monumental proyecto ya se encuentra en estudio en el Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación Productiva, y propone adosar un gran laboratorio al túnel que uniría Chile y la Argentina para tender un corredor bioceánico que conectaría Santos o Porto Alegre, en Brasil, con Coquimbo, en el país trasandino.

El acuerdo para realizar esta obra fue firmado el 28 de agosto de 2009 por los presidentes de Argentina , Chile y Brasil, y, en este momento, dos equipos de ingenieros de las empresas Bureau de Projetos Ltda., de Brasil, y Geoconsult Buenos Aires SA, con la dirección del ingeniero M. Bofer, están haciendo los estudios de factibilidad en forma conjunta. Costaría unos 850 millones de dólares y a mediados de año se haría la licitación. Para construir el laboratorio, habría que agregar un 1% más, unos diez millones.

"Este laboratorio permitiría realizar varios experimentos de gran volumen -explica el doctor Civitarese-. Uno haría posible la detección de propiedades de los neutrinos, como el decaimiento beta doble, un proceso muy exótico que sólo existiría si estas partículas tienen masa. También podríamos estudiar las «oscilaciones» de neutrinos produciendo un haz de estas partículas en el Fermilab, de Chicago, y detectándolo en San Juan. Pero, además, está la posibilidad alojar experimentos de biología, geofísica, estudios ambientales y microelectrónica."

Como suele suceder, el azar jugó un papel crucial en la génesis de este gran sueño. "Con Xavier, nos enteramos por casualidad del túnel y se nos ocurrió que se podría radicar allí este gran proyecto científico", afirma Civitarese.

La posibilidad de que se creara el laboratorio Andes ya tuvo una amplia repercusión y, en los últimos seis meses, los físicos recibieron cartas de intención de las sociedades de físicos de México, Brasil, Chile, y de grupos experimentales de los Estados Unidos, Francia, Italia, Rusia y Alemania, todos ansiosos por participar. "Estados Unidos estaba por construir un laboratorio similar en una mina de oro, en Dakota, y se acaba de cancelar -cuenta el científico-. Prácticamente nos enviaron una súplica para colocar un acelerador de partículas acá si se llega a construir." Y más adelante, subraya: "Lo importante es no dejar pasar la oportunidad de hacer el estudio de factibilidad, que es imprescindible realizar al mismo tiempo que el del túnel".

El gobierno de San Juan encaró con entusiasmo el proyecto de Agua Negra y recibió con beneplácito la iniciativa del laboratorio Andes. Próximamente, los investigadores realizarán un taller en la Comisión Nacional de Energía Atómica para exponer los lineamientos de este desafío.

"Esta es una tarea para 30 o 40 años. Tendría una proyección incalculable sobre las nuevas generaciones, que podrían desarrollar experimentos propios -destaca Civitarese-. Podría establecerse un centro con gran circulación de profesores visitantes, estudiantes de doctorado... La Argentina estaría en la punta de la física mundial, porque el de Agua Negra sería el único laboratorio de este tipo en el hemisferio Sur.

"Sin laboratorios los hombres de ciencia son como soldados sin armas". Louis Pasteur

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lunes, 14 de febrero de 2011

FOTONES CON INFORMACION

Un colosal agujero negro girando tan poderosamente genera fotones, las unidades básicas de la luz, y los envía a toda velocidad miles de años luz a través del espacio. Algunos de ellos llegan a la Tierra. Un grupo de científicos anuncia en la revista Nature que los fotones que viajan de ese modo, llevan la firma de esa sacudida colosal, como una distorsión en la forma en que se mueven. Esa distorsión es como un e-mail a larga distancia del propio agujero negro, que contiene información sobre su tamaño y la velocidad de su giro.
Los investigadores dicen que estos fotones lanzados al espacio son la clave para desentrañar la teoría que predice agujeros negros en un universo temprano.

“Es raro encontrar en el marco de la relatividad general un fenómeno nuevo que nos permita poner a prueba la teoría”, dice Martin Bojowald, profesor de física en Penn State y autor de un artículo en News & Views que acompaña el estudio.
Los agujeros negros son tan poderosos que afectan a la materia cercana e incluso el espacio y el tiempo. Este efecto, llamado frame dragging y predicho por Eistein, puede ser detectado por giroscopios sensibles de los satélites.

El autor principal del estudio, Fabrizio Tamburini, astrónomo de la Universidad de Padua, Italia, y sus colegas, han calculado que esta rotación del espacio-tiempo puede crear una forma intrínseca del momento angular orbital distinto de su giro. Los autores sugieren visualizar esto como ondas no-panas de esta luz retorcida como una escalera en espiral cilíndrica, centrada en el haz de luz.
“El patrón de intensidad de luz transversal retorcida muestra una mancha oscura en el centro – cómo la parte central de esa escalera de caracol- rodeado por círculos concéntricos”, escriben. “La torsión [momento angular orbital] puede ser vista en los patrones de interferencia.” Los investigadores necesitan entre 10.000 y 100.000 fotones para reconstruir la historia de un agujero negro.

Y los telescopios necesitan algún tipo de tecnología 3D (u holográfica) para poder ver la forma de sacacorchos de las ondas de luz que reciben, dice Bojowald. “Si un telescopio puede acercarse lo suficientemente, se puede estar seguro de que todos los fotones de entre 10.000 y 100.000 provienen del disco de acreción y no de otras estrellas más lejanas. Por lo tanto el aumento de la potencia del telescopio será un factor crucial. “
En su opinión, basada en un cálculo aproximado, una estrella como el sol tan lejana del centro de la Vía Láctea tendría que ser observada por menos durante un año. Así que no va a ser una prueba inmediata, pero no se tendría que esperar mucho tiempo.

El coautor del estudio Bo Thide , profesor y director del programa en el Instituto Sueco de Física Espacial , dijo que un año puede ser un cálculo exagerado, incluso teniendo en cuenta una pequeña rotación y la necesidad de recabar hasta 100.000 fotones.
“Pero, ¿quién sabe”, dijo. “Sabremos más después de haber realizado modelos más detallados y, por supuesto, más observaciones. En este momento hacemos hincapié en el descubrimiento de un nuevo fenómeno de la relatividad general que nos permite hacer observaciones y predicciones cuantitativas precisas “.

"Lo importante de todo es nunca dejar de hacerse preguntas. La curiosidad tiene su propia razón de existir". Albert Einstein

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viernes, 11 de febrero de 2011

UN OCEANO DE OTRO MUNDO

Durante años, los investigadores han debatido sobre la posibilidad de que Encelado, una pequeña luna que flota en las afueras de los anillos de Saturno, albergue un vasto océano subterráneo. ¿Es una luna con agua líquida, o no? En la actualidad, nuevas evidencias parecen inclinar la balanza hacia el sí. No sólo es muy posible que Encelado posea un océano, sino que dicho océano probablemente contenga burbujas como una bebida gaseosa y podría ser atractivo para la vida microbiana.
La historia comenzó en el año 2005, cuando la sonda Cassini, de la NASA, llevó a cabo un sobrevuelo cerca de Encelado.
"Los geofísicos esperaban que este pequeño mundo fuera solamente un trozo de hielo frío, inerte y poco interesante", dice Dennis Matson, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory, en idioma inglés), de la NASA.

Pero se llevaron una sorpresa !

Cassini descubrió que la pequeña luna estaba muy activa, emitía penachos de vapor de agua, partículas de hielo y compuestos orgánicos a través de fisuras (conocidas como "rayas de tigre") en su caparazón congelado. Mimas, una luna cercana y de tamaño similar, estaba tan muerta como esperaban los científicos; pero Encelado, en cambio, estaba precozmente activa.
Muchos investigadores consideraron que los chorros gélidos eran una prueba de la existencia de un enorme depósito subterráneo de agua. Bolsas de agua cercanas a la superficie, con temperaturas de alrededor de 0o C (32o F), podrían explicar los penachos acuosos.En sobrevuelos iniciales, los instrumentos de Cassini detectaron carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y diversos hidrocarburos en los gases de los penachos. Pero no hallaron ninguno de los elementos de la sal que el agua de un océano debía contener.

En 2009, el analizador de polvo cósmico de la sonda Cassini encontró por fin la desaparecida sal —en el lugar menos esperado.
"No estaba en los gases de los penachos, donde la habíamos estado buscando", relata Matson. "En cambio, las sales de sodio y potasio, así como los carbonatos, se encontraban todos atrapados en las partículas de hielo de los penachos.* Y la fuente de estas sustancias tiene que ser un océano. Las sustancias que se disuelven en el agua de un océano son similares a las que contienen estos granos".

Las más recientes observaciones de la sonda Cassini mostraron otro intrigante descubrimiento: las mediciones térmicas revelaron que las fisuras tenían temperaturas de hasta -84o C (-120 o F, o 190 Kelvin).
"¡Este descubrimento vuelve a poner nuestros relojes en cero!", dice Matson. "Temperaturas tan altas como estas tienen que tener un origen volcánico". El calor debe de fluir desde el interior y debe de ser suficiente como para derretir algo del hielo subterráneo, creando de este modo canales acuáticos debajo de la superficie.
Este hallazgo ha llevado a los científicos a preguntarse cómo es que el contenido de un océano, sellado por una corteza de hielo de decenas de kilómetros de espesor, logra alcanzar la superficie.

El modelo que él y sus colegas proponen sugiere que gases disueltos en el agua profunda debajo de la superficie forman burbujas. Dado que la densidad de esta "agua con gas" es menor que la del hielo, el líquido asciende rápidamente a través del hielo y hasta la superficie.
"La mayor parte del agua se esparce hacia los lados y 'entibia' una delgada capa de hielo de unos 91 metros (300 pies) de espesor", explica Matson. "Pero una parte de ella se recolecta en cámaras a baja profundidad, incrementa su presión y súbitamente estalla a través de pequeños agujeros en el suelo, como la bebida gaseosa de la lata que usted abrió. Conforme el resto del agua se enfría, se filtra hacia abajo para reabastecer el océano y comenzar de nuevo todo el proceso".

Pero otro misterio continúa sin resolverse: "¿De dónde proviene el calor en este pequeño cuerpo celeste?", se pregunta Larry Esposito, de la Universidad de Colorado. "Creemos que el calor por la fuerza de las mareas puede estar contribuyendo".
Las poderosas mareas creadas por Saturno hacen que la forma de Encelado varíe levemente conforme gira en torno a él. Estos movimientos de flexión en el interior de la luna generan calor; como el calor que se siente cuando usted dobla rápidamente hacia delante y hacia atrás un clip para papel. En este modelo, la fricción interna es la fuente de energía que genera una actividad volcánica, la cual calienta y derrite el hielo.

"Ahora tenemos claro que, sin importar lo que produzca el calor, Encelado cumple con muchos de los requisitos para la vida", dice Esposito. "Sabemos que tiene un océano líquido y una fuente de energía. Y, además de todo eso, sabemos que hay organismos en la Tierra que sobreviven en condiciones semejantes".
Nadie sabe con seguridad qué es lo que está sucediendo debajo de todo ese hielo, pero pareciera que esta pequeña luna tiene un historia muy interesante para contarnos: chorros en erupción, un océano subterráneo, la posibilidad de albergar vida.

"A veces sentimos que lo que hacemos es tan solo una gota en el mar, pero el mar sería menos si le faltara una gota". (Madre Teresa de Calcuta)

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jueves, 3 de febrero de 2011

TELESCOPIO INTERNACIONAL LOFAR

Los científicos europeos y sus colaboradores están emocionados por el hecho de que el más grande observatorio de radio en el mundo acaba de ser inaugurado, y ya tomó sus primeras imágenes. La matriz del telescopio radio tiene una anchura de casi de 1.000 kilómetros, y cuenta con antenas en una variedad de lugares en toda Europa.

El Telescopio Internacional LOFAR (Matriz de Baja Frecuencia para la Radioastronomía) finalmente ha conectado algunas de sus estaciones de investigación, y logró utilizar estas capacidades asombrosas para tomar imágenes increíbles de las estructuras cósmicas distantes.
Mientras estaban utilizando el observatorio este mes, los investigadores pudieron recopilar una interesante imagen de un agujero negro activo en el centro de una galaxia distante. El objeto, llamado quasar, se llama 3C196.

A pesar de la enorme distancia entre la estructura y la Tierra, el telescopio fue capaz de tomar una imagen sorprendentemente clara con una resolución alta. Toda la matriz fue creada de tal manera para que pueda inspeccionar todo el cielo en las frecuencias de radio más bajas que son accesibles desde la superficie.

El Observatorio Chilbolton de Hampshire también fue usado como un componente de LOFAR, y también como su estación más occidental. "Este es un acontecimiento muy significativo para el proyecto LOFAR y una gran demostración de lo que contribuye el Reino Unido", explica el experto Derek McKay-Bukowski.
Él también es el líder de proyecto STFC/SEPnet en LOFAR Chilbolton. "Las nuevas imágenes son tres veces más nítidas de lo que ha sido previamente posible con LOFAR", va a decir el funcionario.

"LOFAR funciona como una lente gigante para acercar – cuánto más radiotelescopios añadimos, y cuanto más lejos son entre sí, mejor será la resolución y la sensibilidad," explica McKay-Bukowski.
"Esto significa que podemos ver objetos más pequeños y más pálidos en el cielo que nos ayudarán a responder a preguntas interesantes sobre las cosmología y la astrofísica".
El profesor Rob Fender de la Universidad de Southampton, el líder de LOFAR del Reino Unido, dice que la instalación internacional logró combinar juntas informaciones desde las estaciones de los Países Bajos, Francia, Alemania y el Reino Unido.
Las señales "han sido combinadas con éxito en el superordenador LOFAR BlueGene/P en los Países Bajos. La conexión entre el telescopio de Chilbolton y el superordenador requiere una velocidad de Internet de 10 gigabits por segundo”, explica Fender.

"Hacer que esa conexión funcione sin problemas fue una gran hazaña que requirió una colaboración estrecha entre STFC, la industria, las universidades de todo el país y nuestros socios internacionales", concluye el experto.

"Todo es resultado de un esfuerzo. Sólo se aguanta una civilización si muchos aportan su colaboración al esfuerzo". José Ortega y Gasset


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miércoles, 2 de febrero de 2011

EL SOL EN SU TOTALIDAD POR STEREO


"Por primera vez en la historia de la humanidad podremos ver la parte frontal y el lado más alejado del Sol ... Al mismo tiempo, "dijo Guhathakurta Madhulika científico del Programa STEREO en la sede de la NASA. "Esta será la primera vez que podemos ver todo el Sol a la vez ", dijo tambien, Dean Pesnell, astrofísico de Nasa. Pesnell es el Científico de Proyecto para el Observatorio de Dinámica Solar (SDO) del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA en Greenbelt, MD.
Este notable logro se producira cuando los dos naves STEREO alcancen los 180 grados separados en lados opuestos del Sol el Domingo, 06 de febrero 2011 y asi se podran observar los 360 grados del sol.

STEREO es el acrónimo de Observatorio de Relaciones Terrestres Solares. Su misión es proporcionar , en 3-D "estéreo" imágenes del sol para estudiar la naturaleza de las eyecciones de masa coronal.
Hoy en día, la nave espacial STEREO esta a 179.1 grados de distancia y unos 90 grados de la Tierra , y por lo tanto prácticamente en el punto medio en la parte posterior del sol. Ambas sondas fueron lanzadas al espacio hace cuatro años.

"Hasta ahora ha habido siempre una parte invisible del Sol", explicó Pesnell. un modelo global debe incluir a todos los lados del Sol para asi entender el campo magnético que pasa a través de su superficie."

Desde la Tierra sólo podemos ver uno de los polos del Sol a la vez, mientras que con STEREO podremos ver los dos polos al mismo tiempo.
Los próximos años la superposición de imágenes coronales será una mina de oro de información para predecir el clima espacial a la Tierra y la comprensión de cómo funciona el Sol.

"Al ver los dos polos deberemos ser capaces de entender por qué el campo magnético polar es un buen predictor de la actividad solar", dijo Pesnell.

"Ver ambos lados ayudará a los científicos realizar mapas más precisos del campo magnético coronal y la topología, así como una mejor previsión de las regiones activas - las zonas que producen las tormentas solares -.
Observaciones simultáneas con STEREO y SDO nos ayudarán a estudiar el Sol como un todo y ayudara tambien en gran medida en el estudio de la conectividad magnética.

"El 06 de febrero vamos a ver el 100% del sol", dijo Guhathakurta.

"Como sentado en un trono real, el sol gobierna la familia de planetas que giran alrededor suyo". Nicolás Copérnico

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